Un despoblado es una aldea o pueblo que en el presente ya no tiene habitantes permanentes, conservando con frecuencia el topónimo y la memoria oral o escrita, de su existencia. Nicolás Cabrillana Ciézar definió despoblado como "establecimiento humano permanente abandonado por razones económicas, sociales o políticas", si bien "consideramos como despoblado sólo a las agrupaciones humanas que tuvieron cierto número de vecinos; no consideramos como tales las simples dehesas, casas aisladas o pequeños centros de explotación agraria". En muchas ocasiones son llamados Despectivamente como "Pueblos Fantasmas" O "Ciudades Fantasmas".

Las causas de la despoblación de una localidad pueden ser, por tanto:

El resultado de todos estos fenómenos se traduce en el proceso de éxodo rural, proceso originado durante la época de la Revolución industrial

En ocasiones se usan despectivamente las expresionespueblo fantasma o ciudad fantasma para indicar zonas donde la población actual es mucho menor de lo que era.

El estudio de los despoblados cuenta con una importante trayectoria en Europa, de manera que ha constituido uno de los pilares básicos sobre los que se ha fundado laArqueología Medieval. La mecanización del medio rural en los últimos decenios ha provocado que se reconociesen numerosos despoblados, especialmente en el momento de su destrucción. Por este motivo su catalogación y protección ha sido el primer tratamiento que se ha dado a este conjunto de yacimientos arqueológicos.

En un segundo momento historiadores, antropólogos,arqueólogos y otros especialistas han definido a partir del estudio de los despoblados temáticas de análisis tan complejas como el incastellamento, el estudio del nacimiento de la aldea medieval o la crisis bajomedieval.

En países como FranciaInglaterraAlemania o Italia la arqueología de los despoblados medievales ha constituido una de las principales temáticas de estudio durante los años 70 hasta la actualidad. Algunos yacimientos paradigmáticos como Wharram Percy (Yorkshire), Rougiers (Provenza) o Rocca San Silvestro (Toscana) son buena prueba del peso que ha tenido la Arqueología de la despoblados. En cambio en España la concepción predominantemente monumentalista de la Arqueología Medieval ha tenido como consecuencia que muy pocos despoblados se estudiasen, especialmente en el norte peninsular. Entre los principales yacimientos excavados hay que señalar los de Fuenteungrillo (provincia de Valladolid), Arpadues o Rada (Navarra), Revenga (provincia de Burgos), Zornoztegi o Aistra en Alava. En los últimos años se han estudiado arqueológicamente numerosos despoblados medievales en varios sectores del norte peninsular, que están permitiendo analizar los procesos de formación de los paisajes altomedievales.

 

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